Il Bassotto è un cane anacolimorfo, ossia un animale domestico caratterizzato da tronco mesomorfo o brachimorfo lungo e sproporzionato con zampe assai corte. Tuttavia non è esatto indicare che tali caratteristiche esistono negli “animali domestici” perché fa pensare che negli animali selvatici ciò non esista. Invece diverse specie di mustelidi, per fare un esempio, hanno corpo lungo e zampe corte, basti pensare alla donnola o alla puzzola.

Donnola.

Certo, qualcuno potrebbe dire che il paragone non regga, visto che il Bassotto non è un mustelide ma un canide. Tuttavia esiste una specie di canide selvatico lungo e con zampe corte, con una struttura simile a quella dei Bassotti. Si tratta dello speoto (Speothos venaticus), noto anche come itticione, diffuso dal Costarica al Brasile. In piccoli nuclei familiari di 2-6 esemplari predano persino i capibara (il più grande roditore al mondo, anche 50 kg), i pericolosi suidi pecari e i tapiri fino a 250 kg di peso. Imprese incredibili per gli speoti, visto che gli adulti hanno una lunghezza testa-corpo di 57-75 cm, sono alti al garrese 20-30 cm e pesano 5-8 kg. Ancora una volta, però, si potrebbe obiettare che il Bassotto come tutti i cani discende dal lupo, mentre lo speoto no. Quindi c’è una bella differenza fra un lupo e un Bassotto suo discendente. Già, ma pure lo speoto discenderebbe – o comunque è la specie più vicina –, secondo gli studi genetici effettuati, da una specie ben più grande e cioè il crisocione o lupo dalla criniera sudamericano (Chrysocyon brachyurus) , leggero ma alto fino a 90 cm al garrese. In pratica, se una cosa è funzionale e ha un suo ruolo, la natura lo crea. Anche il Bassotto è funzionale.

Speoto.

La differenza fra speoto e Bassotto è che nel cane all’origine vi è una malformazione patologica che inibisce lo sviluppo delle ossa lunghe. Tale patologia è ereditaria e perfettamente compatibile con la vita non creando alcun problema di salute, se non si eccede con selezioni astruse e assurde come si verifica oggi negli show con la similare razza del Basset hound molto bassa e lunga ma pesante addirittura 30 kg e passa.

Secondo uno studio del National Human Genome Research Institute (NHGRI), parte del National Institutes of Health, un singolo evento evolutivo sembra spiegare le zampe corte che caratterizzano tutti i Bassotti, Corgis, Basset hound di oggi e almeno altre sedici razze di cani. Oltre a ciò che rivela sui cani a zampe corte, la scoperta fornisce nuovi indizi su come possano sorgere differenze fisiche all’interno delle specie e suggerisce nuovi approcci per comprendere una forma di nanismo umano. I ricercatori, guidati dalla dottoressa Elaine Ostrander, hanno esaminato campioni di DNA di 835 cani, tra cui 95 con zampe corte.  La loro indagine su oltre 40.000 marcatori di variazione del DNA ha rivelato una firma genetica esclusiva per le razze a zampe corte. Attraverso il follow-up del sequenziamento del DNA e analisi computazionali, i ricercatori hanno determinato che gli arti sproporzionatamente brevi dei cani possono essere ricondotti a un evento mutazionale nel genoma canino (un inserimento del DNA) che si verificò all’inizio dell’evoluzione dei cani domestici.

“Ogni specie, compresi i cani e gli esseri umani, porta un incredibile record di evoluzione scritto nel suo genoma che ci può insegnare i meccanismi di lavoro in biologia, nonché sulla salute umana e le malattie” – ha dichiarato il direttore scientifico, Eric Green – “Questo lavoro fornisce prove sorprendenti di un nuovo modo in cui l’evoluzione del genoma può servire a generare diversità all’interno di una specie.”

Nello specifico, i ricercatori hanno scoperto che, a differenza di altre razze di cani, quelle con zampe corte hanno una copia extra del gene che codifica una proteina che promuove la crescita chiamata Fattore di crescita dei fibroblasti 4 (FGF4). Sebbene funzionale, il gene extra manca di alcune parti del codice del DNA, chiamate introni, che si trovano nei geni normali. Queste caratteristiche hanno portato i ricercatori a concludere che il gene extra è un cosiddetto retrogene che è stato inserito nel genoma del cane qualche tempo dopo il suo allontanamento dal lupo. Per comprendere i retrogeni, bisogna prima capire come la cellula produce normalmente le proteine. Per produrre una proteina, il codice del DNA di un gene viene trascritto in una molecola chiamata RNA messaggero (mRNA). L’mRNA lascia quindi il nucleo della cellula ed entra nella regione esterna della cellula, chiamata citoplasma. Lì l’mRNA viene letto da piccole macchine molecolari, chiamate ribosomi, che usano le informazioni per assemblare le proteine.

I retrogeni si formano quando l’mRNA incontra qualcosa – spesso un tipo di virus chiamato retrovirus – che lo trasforma in DNA attraverso un processo chiamato trascrizione inversa. Questo nuovo pezzo di DNA, che contiene le stesse informazioni codificanti le proteine del gene che ha prodotto l’mRNA, può quindi essere inserito nuovamente nel genoma, di solito in un posto molto diverso rispetto al gene originale. A seconda di dove è inserito, questo pezzo di DNA può o potrebbe non essere in grado di produrre proteine. Se è funzionale, è chiamato retrogene.

Nel caso di cani con le zampe corte, il retrogene inserito risulta nella sovrapproduzione della proteina FGF4, che i ricercatori ipotizzano possa attivare i recettori della crescita chiave nei momenti sbagliati durante lo sviluppo fetale. I ricercatori veterinari sanno già che in alcune razze di cani lo sviluppo delle ossa lunghe è ridotto a causa della calcificazione delle placche di crescita, con il risultato di gambe corte dall’aspetto curvo. Il tratto, chiamato nanismo sproporzionato, o condrodisplasia, si verifica in alcune razze similari, fra cui Bassotto, Corgi, Pechinese e Basset hound. “I nostri risultati suggeriscono che i retrogeni possono giocare un ruolo più importante nell’evoluzione di quanto si pensasse in precedenza, specialmente come fonte di diversità all’interno delle specie”, ha detto il primo autore dello studio, Heidi G. Parker di NHGRI. “Siamo stati sorpresi di scoprire che solo un retrogene inserito in un punto durante l’evoluzione di una specie potrebbe produrre un tratto fisico così notevole e che è stato conservato nel tempo”.

In passato, i retrogeni sono stati riconosciuti come un’importante fonte di cambiamenti che hanno alimentato la divergenza delle specie. Tuttavia, i reperti del cane sono il primo esempio di un retrogene che ha stimolato variazioni significative e durature all’interno di una singola specie.

I risultati potrebbero anche avere implicazioni per la comprensione della biologia e della malattia umana. I ricercatori osservano che alcune persone sono affette da un simile disordine di crescita apparente, chiamato ipocondroplasia, che appartiene a un gruppo di condizioni comunemente noto come nanismo.  Mentre circa due terzi dei casi di ipocondroplasia umana sono stati collegati a un gene diverso, la causa dell’altro terzo rimane un mistero. “Questo studio indica un nuovo gene che dovrebbe essere studiato per il suo possibile ruolo nell’ipocondroplasia umana”, ha detto il dottor Ostrander, autore senior dello studio e ricercatore senior nella divisione di ricerca intramurale di NHGRI. “Le nostre scoperte potrebbero rivelarsi preziose per gli scienziati che studiano altri aspetti della crescita e dello sviluppo umano.Il lavoro sottolinea anche il valore degli studi sui cani per scoprire nuovi meccanismi biologici che sono probabilmente rilevanti per le malattie umane”.

Apollo, dell’Allevamento Val Vezzeno.